Maak kennis met Tortoise, de Britse digitale startup die hoopt te pionieren met ‘slow news’

Analyse

De twee jaar oude site probeert het bombardement van nieuws te doorbreken en biedt in plaats daarvan een intelligente samenvatting in slechts een paar verhalen.

Een schildpad op de Galapagos-eilanden. (Shutterstock)

nieuwsartikelen over de amerikaanse droom

En nu voor iets heel anders ... Ik stel voor dat je een minuut of twee van een drukke dag zoekt om naar te kijken Tortoise Media , een twee jaar oude nieuwssite en evenementenbedrijf, nog vrijwel onbekend in de VS.

Waarom? Tortoise heeft al 85.000 leden aangemeld tegen een basistarief van 80 Britse pond per jaar (hoewel sommige abonnementen zijn afgeprijsd). Tortoise velden een staf van 50, een snelle stijging vanuit een staande start.



Net zo indrukwekkend voor mijn ogen, is het aanbod echt innovatief met functies die de moeite waard zijn om in de Verenigde Staten te lenen.

De slogan van Tortoise, zijn unieke verkoopvoorstel als je wilt, is simpel: 'Slow Down - Wise Up.' Het gaat erom de overvloed aan nieuws te doorbreken die voor velen van ons als een bombardement is gaan voelen. In plaats daarvan biedt Tortoise een intelligente samenvatting in slechts een paar verhalen, gratis beschikbaar in nieuwsbriefformaat tijdens de lunch in het Verenigd Koninkrijk en hier in de vroege ochtend.

De gratis nieuwsbrief opent dan de deur naar een betaald portfolio met zowel het bekende als het ongewone:

Tortoise wil 'audio eerst' zijn. Het nieuwsbericht is beschikbaar in een luister-altijd-formaat. Langere stukken beginnen meestal met een podcast van 30 tot 40 minuten op een maandag. Geïnteresseerde gebruikers kunnen dan de volgende hoofdstukken gedurende de week volgen, hetzij met meer spraakpresentaties, hetzij als alternatief voor een tekstversie.

Interactieve evenementen, die bijna dagelijks worden aangeboden, zijn een belangrijk voordeel voor het lidmaatschap. Tortoise noemt deze Think-Ins. Aanvankelijk werden deze fysiek gehouden in de kantoren van de startup in Londen, vertelde uitgever Katie Vanneck-Smith me. Overschakelen van het afgelopen jaar naar een Zoom-formaat bleek een zegen te zijn voor het evenementenmodel van Tortoise. Deelnemers kunnen nu overigens overal vandaan komen in Engeland of waar ook ter wereld. Een interview met voormalig premier Tony Blair trok 2.000.

Vragen en antwoorden komen niet voor in de bijeenkomsten, zei Vanneck-Smith, over de theorie dat de meeste vragen verkapte verklaringen blijken te zijn. De functies 'chatten' en 'hand opsteken' op Zoom zorgen voor een gestage stroom van opmerkingen en interactie. Een andere optie zijn real-time zijgesprekken met vrienden of medewerkers die ook hebben afgestemd op een bepaalde Think-In.

'Lidmaatschappen' werden gekozen als de munt van het rijk in plaats van abonnementen , Zei Vanneck-Smith. 'Abonnementen zijn zo transactiegericht en zo oud - daar wilden we vanaf.' Clickbait is afwezig op de site, die staat op serieuze inhoud, informeel gepresenteerd, als zijn waarde. Maar liefst 55% van de leden is jonger dan 45 jaar.

geschatte tijd van verkiezingsresultaten

Het bedrag van 80 pond, ongeveer wat u zou betalen voor een abonnement op The New Yorker dat alleen digitaal is, is niet onbetaalbaar. Toch zou Tortoise gemakkelijk kunnen kantelen naar een elite-publiek. Om die mogelijkheid tegen te gaan, zei Vanneck-Smith, volgt Tortoise wat ze het Toms Shoes-model noemde (waarin Toms een paar schoenen weggeeft aan iemand die het nodig heeft voor elke gekochte). Een betaald Tortoise-lidmaatschap activeert een tweede lidmaatschap dat wordt gedoneerd aan iemand die het zich anders misschien niet zou kunnen veroorloven.

Dat betekent echter niet dat Tortoise totaal geen inkomsten hoeft te betalen aan het niet-betalende deel van zijn publiek. Sponsors verstrekken de lidmaatschappen aan hun eigen werknemers of lijsten die worden voorgesteld door gemeenschapsgroepen en niet-gouvernementele organisaties. Hun resultaat komt in naamsbekendheid en goodwill.

Tortoise heeft geen reclame - en dus een schoon site-ontwerp dat vrij is van de vervelende rommel die zoveel Amerikaanse verkooppunten besmet en kan resulteren in een sombere gebruikerservaring.

Dit alles had voor mij de smaak van ondernemers die begonnen met een blanco vel papier (of een cocktailservet), in een poging erachter te komen hoe een nieuwsproduct voor het heden en de toekomst eruit zou moeten zien - los van oude conventies of zelfs conventies uit het digitale tijdperk.

Blijkt dat dat letterlijk waar was, vatte Vanneck-Smith het op. Begin 2018 ontmoette ze oude professionele vriend James Harding voor een drankje in de toney Little House Members Club in Mayfair. Sinds ik het vroeg, herinnerde ze zich met een glimlach: 'Ik had een gin, hij had een ouderwetse.'

De twee waren eind jaren geleden en begin 2010 collega-leidinggevenden geweest bij Rupert Murdoch's Times of London. Hoofdredacteur Harding vertrok en werd in 2013 hoofd nieuws bij de BBC; Vanneck-Smith werd overgeplaatst naar New York als president van Dow Jones & Co.

'James had vier seconden nieuws voor elke seconde van de dag bij de BBC verspreid', vervolgde ze. Hij vond het even slopend om dat volume te produceren als het verteren ervan voor de consument was. Het minder-is-meer-idee werd geplant.

Vanneck-Smith was een hoofdrolspeler toen The Times of London in 2010 een harde betaalmuur adopteerde - een gewaagde zet die er nu vooruitziend uitziet. 'De wijsheid was geweest dat betaalmuren werkten voor financieel nieuws,' zei ze, 'maar nooit voor iets anders.'

Harding en Vanneck-Smith waren zich ook pijnlijk bewust van een paar epische mislukkingen in de media in 2016. Britse kranten en omroepen hadden opgewonden bij het zien van de goedkeuring van het Brexit-referendum; terwijl de Amerikaanse media een rood gezicht kregen nadat ze totaal niet de gevoelens hadden begrepen die Donald Trump naar de overwinning reed bij de presidentsverkiezingen.

Koerscorrectie, zo dachten ze, vereiste breder luisteren en participeren, samen met enige afstand van de dagelijkse ratrace van het najagen van brekende gebeurtenissen en primeurs.

Na bètatests en een record-Kickstarter-campagne die 400 miljoen pond opbracht, lanceerde het Tortoise-team in april 2019. Matthew Barzun , een rijke fondsenwerver en voormalig Amerikaanse ambassadeur in Groot-Brittannië onder president Barack Obama, was aan boord gekomen als derde oprichtende partner.

hoe bevooroordeeld zijn nieuwsbronnen

Ik heb vorige week een steekproef van contentaanbod genomen Tortoise's Sensemaker De nieuwsbrief woog wel op het Oprah Winfrey-interview met prins Harry en Meghan, hertogin van Sussex, maar met een nuchtere discussie over racisme in het VK - vooral omdat dit van invloed kan zijn op toekomstige betrekkingen met Australië en andere landen van het Gemenebest.

wat is een hoofdartikel

Think-Ins omvatte een verkenning van de vraag of de reactie van het VK op COVID-19 vrouwen discrimineert en een wekelijkse verhalenconferentie die openstaat voor leden en medewerkers van Tortoise. Het lange onderwerp van de week ging over oppositieleider Alexei Navalny en de kansen op een tweede Russische revolutie.

Als bedrijf maakt Tortoise niet al zijn financiële cijfers bekend. Communicatiedirecteur Tessa Murray e-mailde: 'We zijn nog steeds in de groeimodus, en zoals bij alle startups hebben we regelmatig een debat over wanneer de juiste balans is tussen de bottom line en de financiering van groei.'

Hoewel de mix van elementen die in Tortoise zijn samengebracht sui generis lijkt, maakt het duidelijk deel uit van een beweging die men ook in de VS ziet naar korte en voorspelbaar opgemaakte nieuwsbrieven.

De Skimm, razend populair bij vrouwen van in de twintig, was een toetssteen, vertelde Vanneck-Smith me, minus de pallytoon. Idem Axios, hoewel Tortoise de staccato-stijl van opsommingstekens of de slogan van 'één groot ding' niet overnam.

Gratis korte nieuwsbrieven heersen tegenwoordig als tools voor e-mailmarketing van digitale abonnementen. Andere serieuze Britse nieuwskanalen zoals The Economist, The Times en de Financial Times zetten allemaal de strategie in, net als grote Amerikaanse metro's zoals The Boston Globe en Chicago Tribune.

Tortoise vist ook op leden, maar Vanneck-Smith heeft een twist: het aanbod verandert niet, waardoor prospects de typische aanhoudende opeenvolging van aflopende verlaagde introductieaanbiedingen worden gespaard, die alleen geldig zijn tot overmorgen - zo zeggen de verzoeken.

Ik zou kunnen doorgaan. Er is meer. Maar in de geest van Tortoise stop ik hier bij 1200 woorden.