Hoe The Advocate New Orleans veroverde (en ook het grootste deel van de rest van Louisiana)

Zakelijk En Werk

Fans van Saints zitten op de tribune tussen exemplaren van de New Orleans Advocate in 2013. (AP Photo / Bill Feig)

Zelfs voordat eigenaren van The New Orleans Advocate de activa van zijn concurrent, The Times-Picayune en NOLA.com, eerder deze maand kochten, zette het een opmerkelijke koers van expansie in kaart in een industrie die meedogenloos krimpt.

Met kranten in Baton Rouge en de regio Acadiana / Lafayette heeft The Advocate een gecombineerde oplage van 100.000 en een nieuwspersoneel van 110 opgebouwd. Beide zullen groeien naarmate The Advocate de betaalde gedrukte oplage van The Times-Picayune absorbeert (met 43.400, iets groter dan de eigen oplage van 35.500).

De gecombineerde digitale site zal de naam NOLA.com overnemen en zijn snellere technologie gebruiken, waarschijnlijk begin juli, hoewel er nog geen datum is vastgesteld. En de New Orleans Advocate zal zijn nieuwspersoneel uitbreiden door er een paar aan te nemen die hun baan verloren als NOLA.com en de Picayune ontbinden.



Die bliksemschicht overschaduwt wat The Advocate een maand eerder al had bereikt: het winnen van de eerste Pulitzer-prijs voor lokale berichtgeving en het worden gekozen als finalist in redactioneel schrijven, beide onderscheidingen voor een nauwgezet onderzoek naar jurypraktijken die zwarte verdachten discrimineren.

De contouren van het succes van de advocaat inmiddels bekend voor velen - een genereuze eigenaar, John Georges; Peter Kovacs, een zeer ervaren en veeleisende redacteur; en ook een groot aantal sterk nieuws en zakelijke medewerkers.

Ik vermoedde echter dat er nog veel meer aan de hand was in dit anticyclische verhaal en ging eerder deze maand naar New Orleans om te zien wat ik kon vinden. Ik heb ten minste 10 redenen geïdentificeerd waarom de advocaat opklimmend werd.

Een: loyaliteit aan de gemeenschap

U moet eerst begrijpen dat The New Orleans Advocate een Times-Picayune-redactiekamer in ballingschap is sinds de dag dat het in 2013 werd gelanceerd. Ik vroeg Kovacs en uitgever Dan Shea (beide voormalige hoofdredacteuren daar) in een gezamenlijk interview: het huidige nieuwspersoneel van 50 afkomstig was van The Times-Picayune?

hoe je een nieuwskop schrijft

Meer dan de helft, waagde Kovacs.

Meer als 85 procent, antwoordde Shea.

Twee: huur weg

De twee bekennen dat ze 'shock and awe' aanwervingen hebben gedaan om zowel toptalent weg te pellen als om uithoudingsvermogen te signaleren. Het is een strategie die nu wordt gedupliceerd in het eigendom van The Acadiana Advocate, dat onlangs zes redacteuren en verslaggevers heeft ingehuurd van zijn concurrent daar, Gannett's Daily Advertiser.

Drie: Huur weg, deel twee

De redactiekamer gonsde op de maandag die ik bezocht en telde hoeveel bureaus er werden verplaatst voor de aanstaande uitbreiding van het personeel (de consensus was 21). In de vergaderruimten op de bovenverdieping werden al ontslagen Times-Picayune-verslaggevers en redacteuren geïnterviewd.

Kovacs en Shea zeiden dat ze zullen praten met iedereen die zich aanmeldt, maar nog steeds niet zeker weten hoeveel van de 65 ontheemde NOLA.com-medewerkers zullen worden aangenomen. Shea zei dat hij in de loop van de tijd hoopte de drie redacties uit te bouwen tot 140 (The Acadiana Advocate zal ook uitbreiden).

Shea vertelde me ook dat de organisatie een aantal van de Times-Picayune zal inhuren met een contract van drie maanden - een venster om te zien hoe snel en hoe groot de voordelen blijken te zijn van het absorberen van Times-Picayune-circulatie- en advertentielijsten. Als er geen geld wordt uitgekeerd om die mensen om te zetten in fulltime posities, heeft Advance ermee ingestemd om de ontslagvergoeding alsnog te betalen aan ontslagen Times-Picayune-werknemers.

De aanwervingen zullen putten uit de kracht van de milieurapportage van Times-Picayune en de toeters en bellen van zijn digitale operatie, die geavanceerder is en veel meer bezoekers trekt dan die van de Advocate.

Realistisch gezien zal het totaal aantal aangeworven waarschijnlijk slechts een fractie zijn van de 65 nieuwsmedewerkers die hun baan zijn kwijtgeraakt - ondanks uitingen van respect en spijt die ik hoorde tijdens mijn bezoek aan The Advocate voor de goede journalisten die ontheemd waren. (Toen Poynter's Tampa Bay Times drie jaar geleden de Tampa Tribune kocht en sloot, werden er aan de overkant van de baai slechts ongeveer 10 verslaggevers en redacteuren ingehuurd.)

Kovacs en Shea zeiden dat ze geen van hun huidige personeel zullen ontslaan om in te ruilen voor een NOLA.com-ster.

'Absoluut niet,' zei Shea. 'Ze zetten hun carrière in op een zeer onzekere onderneming en dat zou gelijk moeten staan ​​aan werkzekerheid.'

De mechanica van het samenvoegen van twee papiersoorten is enorm en kan wel een jaar duren. Maar deze lijkt erg goed gepland te zijn. Shea en Kovacs zeiden dat ze hopen in de herfst veel van het werk gedaan te hebben. Dat is het belangrijkste seizoen voor nieuws in Louisiana, legden ze uit, terwijl de voetbalseizoenen van New Orleans Saints en Louisiana State University op gang kwamen.

Vier: blijf maar komen

Momentum zal doorgaan. Het Pulitzer-winnende team voor speciale projecten traint het vizier op weelderige overheidssubsidies voor de bloeiende toeristenindustrie van New Orleans. Een betaalmeter voor The New Orleans Advocate ging op 15 april omhoog, de dag dat de Pulitzers werden aangekondigd. (Het aantal gratis artikelen zal in de loop van de tijd variëren en worden aangepast, en aanbiedingen worden gekoppeld aan gegevens over wie de meeste kans heeft zich te abonneren. Op dit moment is het tarief $ 9,99 per maand, zonder korting voor inleidende abonnementen.)

De fusie van twee sites kan het verkopen van digitale abonnementen meer dan een beetje lastig maken. Hoe houd je de meest reguliere digitale lezers van NOLA.com vast die al lang gewend zijn om het gratis te krijgen? Maar de overstap naar betaald digitaal is terecht een nadruk in de hele branche. Naarmate de inkomsten uit gedrukte advertenties dalen, moet de financiële bijdrage van het publiek stijgen.

Dus The Advocate, misschien laat, neemt die stap naar een veiligere toekomst.

Editor Peter Kovacs van The Advocate in New Orleans.

Vijf: het is oké om eigendom te worden

Succes kan veel vaders hebben, maar advocaat-eigenaar John Georges staat hier op de eerste plaats voor krediet.

Tegen de tijd dat hij in de veertig was, had hij het groothandelsbedrijf voor levensmiddelen van zijn Griekse immigranten en vader, Imperial Trading, opgebouwd. Hij startte of kocht andere bedrijven en verspreidde zich naar vastgoedondernemingen, waarbij hij een verhuizer en schudder in New Orleans werd.

Georges kreeg de politieke bug en rende voor gouverneur in 2007, verloor van Bobby Jindal, en vervolgens voor burgemeester van New Orleans in 2010, verloor van Mitch Landrieu.

'Een geweldige ervaring', vertelde hij me in een uitgebreid interview op zijn kantoor. 'Iedereen zou het moeten doen. Je leert veel, zelfs als je verliest - misschien vooral als je verliest. '

Zijn vrouw, Dathel, erfde het bedrijf van haar vader rond dezelfde tijd en de twee besloten uiteindelijk dat hun volgende project het kopen van een krant zou zijn. Afgewezen na een eerste benadering van de Newhouses, die de eigenaar zijn van Advance Local, wendden ze zich tot The Advocate, een uur verderop in Baton Rouge - een 171 jaar oude krant, goed bemand en met glanzende nieuwe persen. Generaties van de familie Manship hadden de krant Baton Rouge in bezit gehad, en ze liepen het goed, maar dankzij de familiedynamiek en de abrupte achteruitgang van de industrie vanaf 2009, waren de huidige leidinggevenden bereid om te praten.

Een deal was rond, zei Georges, maar op dat moment kondigde de Picayune de vermindering van de gedrukte edities aan.

'Dat heeft ons waarschijnlijk een jaar opgeschort', zei Georges, vanwege de verontwaardiging van lezers en enkele andere potentiële kopers die snel mobiliseerde. De Manships trokken zich terug van de verkoop van Baton Rouge en verhuisden in plaats daarvan naar New Orleans met een paar medewerkers en een licht opgemaakte editie, die elke dag thuisbezorgd werd. Het kreeg al snel ongeveer 10.000 abonnees.

'Ze hadden de normen getrotseerd door te lanceren, en we hebben al die tijd gezegd dat er een kans was om geografisch te groeien,' zei Georges. 'We zouden trouw kunnen zijn aan de journalistiek en toch levensvatbaar kunnen zijn.'

Niet om Kovacs, Shea en de rest te verkopen, maar zo'n onderneming zou zonder hem waarschijnlijk nooit van de grond zijn gekomen.

Ik kan niet inschatten hoeveel Georges in de afgelopen zes jaar heeft gestoken in het dekken van verliezen. Echter, Shea liet dat in de beginperiode vallen, hij had het gevoel dat 'we miljoenen (Georges ') contant geld meenamen en het in brand staken op Canal Street.'

schrijfhulpmiddelen door roy peter clark

Shea zei dat de drie kranten samen winstgevend hebben gewerkt op cashflowbasis in de vijf jaar daarna.

Zes: zoek het model

Wanneer Georges een nieuw bedrijf begint, steekt hij tijd in lezen en netwerken, op zoek naar een bedrijfsmodel. Hij vond er een in de manier waarop Hearst zijn kranten in Texas runt - vooral de Houston Chronicle.

'Ze kochten in feite alles in hun footprint, om de natuurlijke achteruitgang van het bedrijf tegen te gaan', zei hij.

Hij hield ook van de manier waarop Hearst Houston bediende in combinatie met de San Antonio Express en vier kleinere kranten in de staat.

De grote aanwezigheid van de Advocate over de gehele staat - bijna het hele zuidelijke deel van de staat - genereerde een sterk gecombineerd oplage-aantal. Hoewel de Pulitzer-inzending grotendeels werd gedaan door een in New Orleans gevestigd team, werd een probleem over de gehele staat aangepakt, werd het ondersteund door redactionele artikelen in Baton Rouge en resulteerde dit in wetgevende maatregelen: een referendum dat een einde maakte aan de praktijk om 10-2 stemmen te veroordelen wegens misdrijven. .

Ik vraag me af of staatsnieuws en staatsbereik in het tijdperk van bezuinigingen als een pluspunt zijn onderschat. Onderzoek toont aan dat betalende nieuwsabonnees serieus en indrukwekkend werk willen in plaats van een overwicht van pluisjes. Over de gehele staat zijn kwesties een belangrijk jachtgebied voor hen.

Vreemd genoeg leek Advance Local het meest succesvol toen het meerdere locaties configureerde om een ​​volledige staat te bestrijken, net als met zijn verkooppunten in Alabama, Michigan en New Jersey. Het laten vallen van dagen van thuisbezorging van afdrukken lijkt veel minder goed te zijn gegaan in de operaties in één stad, zoals New Orleans, Cleveland en Portland, Oregon.

Georges is blijven kopen, meest recentelijk het sterke alt-weekblad van New Orleans, Gambit, in april 2018. Georges, een liefhebber van de meeste dingen Grieks, legde zijn overnamestrategie uit door Alexander de Grote op te roepen.

'Hij heeft je overwonnen en je vervolgens de leiding gegeven. Hij zou over drie jaar terugkomen om te zien hoe het met je ging. (Als alles goed was), zou je kunnen blijven; anders zou hij je vermoorden, ”zei hij, grappenmakend over dat laatste deel (denk ik).

De advocaat van New Orleans. (Hoffelijkheid)

Zeven: handen af ​​...

Naast startgeld heeft Georges model gestaan ​​voor rijke eigenaren. Een ander van zijn bedrijven is Galatoire's ('De Pulitzer van restaurants'). Hij gaf deze analogie met zijn manier van publiceren: 'Ik weet niet hoe ik een ei moet koken, dus ik ga niet naar de keuken om de chef te vertellen wat hij moet doen.'

Hij zei dat hij zich afzijdig houdt van belangrijke redactionele en politieke zaken, hoewel Shea en Kovacs zeggen dat ze misschien een briefje krijgen over hoe een tennistoernooi op de middelbare school werd gedekt of een leeg krantenrek. Hij let goed op.

Maar Georges 'is ook ons ​​geheime wapen geweest', zei Shea. 'Hij is geweldig als advertentieverkoper ... die deuren voor ons opent waar we anders niet zouden zijn binnengekomen.' Shea noemde Georges ook 'een ongelooflijke promotor', daarbij verwijzend naar het geval waarin hij opkwam omdat hij een jaar lang een kopie van het papier op elke stoel in de Superdome had geplaatst voor de Saints 'home-opener.

Acht:… maar nooit ver weg

Laten we, om terug te keren naar de financiën, de voordelen van The Advocate niet bagatelliseren, gehuisvest in een prachtig gerenoveerde oude autodealer in het centrum die Georges heeft gekocht en die geen schulden heeft.

Georges heeft zijn dagelijkse betrokkenheid bij zijn primaire voedseldistributiebedrijf afgebouwd. (Het wordt nu gerund door Wayne Baquet, neef van Dean Baquet, hoofdredacteur van de New York Times.) Zijn hoofdkantoor bevindt zich op de tweede verdieping van het gebouw, samen met dat van zijn vrouw. Beroepshalve wonen ze boven de winkel.

Negen: mensen maken het verschil

Er zijn veel ervaren professionals aan de zakelijke kant die Shea steunen (een redacteur bij de Times-Picayune die on the fly moest leren publiceren).

Ik ontmoette Judi Terzotis, een ervaren Gannett-uitgever die in januari 2018 werd weggelokt bij The Daily Advertiser, waar ze zowel uitgever was van die krant als groepsuitgever voor zeven anderen in de regio. Ze draagt ​​de titel van president bij The Advocate en brengt haar werkweken circuitritten door tussen de drie titels. (Shea werd gepromoveerd tot CEO bij de Advocate toen Terzotis werd aangenomen. Hij gaf me aan dat hij hoopt over een jaar of twee met pensioen te gaan, maar heeft ermee ingestemd om aan te blijven voor de overgang).

Waarom zou je een goede baan bij een van de grootste ketens van het land achterlaten voor een nog steeds risicovolle startup? Gannett lijkt ook zijn printaanbod af te bouwen, zei Terzotis.

troeft de ontmoeting met de media

'Ik geloof dat er een toezegging was (bij The Advocate) om het aantal journalisten op peil te houden ... We zullen klanten overmatig tevreden moeten stellen en extra inkomsten moeten opbouwen ... (maar) ik ben optimistisch over de komende drie jaar,' zei ze .

Terzotis hield toezicht op de langdurige voorbereiding op de overstap naar betaald digitaal, en schakelde twee topadviesbureaus in voor een systeem van de volgende generatie, flexibel in plaats van 'one size fits all'. Ik nam snel aan dat ze een ervaren business-side manager van de volgende generatie is, het soort dat een organisatie nodig heeft naarmate ze ouder wordt.

Ik ontmoette ook Sara Barnard, vice-president van reclame en marketing bij The New Orleans Advocate, wiens verhaal min of meer het omgekeerde is van Terzotis '. Advertentiemanager bij The Times-Picayune, ze werd in 2012 ontslagen omdat de T-P digitaal draaide, en ze belandde bij The Advocate.

Dus ze was New Orleans-werknemer nr. 1?

'Ik denk het wel,' zei ze met een glimlach. 'Ik begon thuis te werken, en in het begin konden we (potentiële adverteerders) cijfers of veel van wat dan ook niet laten zien.'

Maar lokaal eigendom was een visitekaartje en in de loop der jaren kon The New Orleans Advocate sleutelcategorieën toevoegen, zoals overlijdensberichten (waarbij dagelijks afdrukken nog steeds het voorkeursplatform is) en bijsluiters voor supermarkten.

Ook voor reclame vormt de transitie een uitdaging. Het is niet duidelijk hoeveel van het printpubliek van Times-Picayune zal worden behouden en of de demografische mix zal veranderen, wat op zijn beurt de prijs zal bepalen, waarschijnlijk na wat vallen en opstaan.

Ten: heb je ervaring?

Washington Post nepnieuwsschrijver

Ervaring telt, het meest duidelijk aan de nieuwszijde. De directeuren van het Pulitzer-team - onderzoeksredacteur Gordon Russell, hoofdredacteur van New Orleans Martha Carr, en verslaggevers Jeff Adelson en John Simerman - kwamen allemaal over van de Times-Picayune. De eerste twee, samen met Kovacs en Shea, dateren uit de veel bewonderde en Pulitzer-winnende verslaggeving van de Picayune over de orkaan Katrina.

Inkijkend naar de aantekening van de advocaat op de middag dat de Pulitzers werden aangekondigdIk kon een architectuur zien die typerend is voor veel hedendaagse onderzoekshuizen - de zorgvuldige assemblage en analyse van een enorme dataset, waarbij de rapportage teruggaat naar krachtige individuele gevallen en vervolgens doorgaat om er zeker van te zijn dat de verhalen tot corrigerende maatregelen leiden.

De lange staart van Katrina speelt ook een rol in de toewijding van Georges. Zijn distributiebedrijf, voornamelijk naar gemakswinkels, was vrijwel weggevaagd en moest vanaf de grond opnieuw worden opgebouwd, vertelde hij me. Sommigen namen het verzekeringsgeld en verlieten de stad. Hij besloot te blijven.

'Ik zie er aan de buitenkant uit als een zakenman', zei hij. 'Van binnen ben ik een man die van New Orleans houdt.'

De Advocate zal rond 1 juli beginnen met het publiceren van zijn New Orleans-papier, onder een gecombineerd naamplaatje met de Times-Picayune. Zoals de onderstreping zegt, zeven dagen per week, thuisbezorgd en lokaal eigendom.

Kijkend naar de toekomst

Tijdens de lunch van 2 mei om het grote nieuws aan het senior personeel bekend te maken, werd een lege stoel aan tafel gedekt. Met veel succes introduceerde Georges Ashton Phelps Jr., de gerespecteerde voormalige uitgever van de Times-Picayune in het Katrina-tijdperk en daarvoor.

Het vertrek van Phelps viel samen met de abrupte digital-first strategieverschuiving van Advance. Hij hield de storm van protest uit en onthield zich nauwgezet van publieke of private kritiek. Nu gaf hij zijn zegen over het resultaat en zei in een zorgvuldig opgestelde verklaring:

“The Times-Picayune en The Advocate hebben een sleutelrol gespeeld in de geschiedenis van Louisiana. De Pulitzer Prize Board, die de hoogste onderscheidingen in de journalistiek toekent, heeft beide kranten erkend. Zowel de familieleden van Newhouse als van Georges hebben me verteld dat ze de best mogelijke journalistiek willen voor de regio New Orleans. Deze verandering, gesteund door beide families, biedt hopelijk de beste kans daarvoor op de lange termijn. '

Ik mailde Mark Lorando, redacteur van NOLA.com en de Times-Picayune, die erachter kwamen dat hij samen met de rest van zijn personeel zijn eigen baan zou verliezen, om te vragen of hij een opmerking had. Hij schreef terug dat hij geen bitterheid koesterde jegens het The Advocate-team. Maar hij was minder optimistisch dan sommigen over wat ons te wachten stond.

'Hier is de grote ironie van onze beslissing om thuisbezorging terug te brengen tot drie dagen en ons te concentreren op digitaal: het eindresultaat was meer en betere journalistiek voor New Orleans, niet minder', schreef Lorando. 'Ik ben trots op de baanbrekend werk deze redactiekamer heeft geproduceerd, en respecteert The Advocate's. Dit was een nooit een krantenoorlog. Het is een oorlog om de lokale journalistiek in New Orleans te behouden. Het is gewoon hartverscheurend om te zien dat zo velen New Orleans moeten verlaten, of uiteindelijk de journalistiek moeten verlaten. '

Ik ging naar New Orleans met de gedachte dat de samenloop van omstandigheden die het drama en het resultaat veroorzaakten hoogst ongebruikelijk was, en dat het niet erg waarschijnlijk is dat ze elders worden gedupliceerd. En ik kwam terug en dacht dat nog steeds.

Toch heeft de bemanning van The Advocate buitengewone resultaten behaald - en snel. Laat de nee-zeggers weten, ja, het kan worden gedaan.

Nog meer van Poynter: